Using entrepreneurship to innovate in Senegal

Around the world, startups are a vital part of economic development and growth. Senegalese startups are no exception to this rule. In my time working to support, sustain, and grow an entrepreneurial culture in Dakar, I have witnessed the untapped potential of startups first-hand. Their ability to respond with innovative solutions to the multiple socio-economic needs of Senegal is unrivaled.

I have had the opportunity to live and work in many francophone startup ecosystems including France, Côte d’Ivoire, Cameroon, Guinea Conakry, and finally my home country of Senegal. In France, I founded my own startup; in several West African countries, I was able to observe and invest in the local startup ecosystems. It is because of these experiences that I learned to see startups as a fountain of innovation and creativity. Especially in a country such as Senegal, startups provide innovative ideas and solutions for specific endemic problems. In this way, they promote much needed inventions for their country. It was for this reason that my passion for startup ecosystems was kindled. It didn’t take long until it became my mission to make Senegal better through empowering entrepreneurs. 

Senegal has been a rewarding place to work with startups. We Senegalese have a vibrant entrepreneurial spirit. Furthermore, our country has a growing infrastructure to support startups through new policies and law, public-private partnerships, and a general practice of

excellence. As a major hub and center for francophone West Africa, many in the Senegalese ecosystem aim to not only grow locally, but regionally, in order to serve the wider West African community. Already, this gives us Senegalese the advantage to always think bigger, to always look to the future. 

I see Senegal as a natural birthplace for innovation tailored to our own needs. This is why my organization, SenStartup, offers specific services and training sessions for entrepreneurs. We aim to not only offer generalized support, but to spread crucial information and enable more entrepreneurs to enter sectors such as FinTech, GreenTech, spatial mapping, recycling, sanitation and telemedicine, all of which we see as growth areas in the near future.

Of course, building a startup in Senegal does not come without its own set of challenges. Finance is, as is common in many African economies, the continual plague of the startup ecosystem — always there, always a challenge. Access to secure financing is a major impediment regarding the full development of Senegalese startups. But we also face challenges with informality, a true knowledge of the Senegalese market size, and a lacking culture of market research and business development. The domestic market is rarely studied to understand the consumer or to understand product-market fit. There is also no sufficient and consistent effort to track performance indicators. These types of knowledge and best practices are the way forward as they can address the challenges that stem from a lack of formality. The Senegalese startup culture deserves to be better known by its peers. 

At the same time, we should not resolve to follow only occidental practices without critical thought or innovation. In order to be successful, we need to create methodologies that suit our African values and way of life. Things that work in France may not necessarily work here. And that is why we need visionary entrepreneurs who develop and shape our future.

Clearly, there is still more work to do. That is why research and writing about the Senegalese startup ecosystem is needed. With more information, there is more power. The world must see the innovation, ingenuity and potential of the Senegalese ecosystem. Resolutely open and capable of going beyond our national, sub-regional or continental geographic spaces, we affirm a strong will to continue to build our country and to transform it in depth.

Utiliser l'esprit d'entreprise pour innover au Sénégal

Dans le monde entier, les startups représentent un élément essentiel du développement et de la croissance économiques et les startups sénégalaises ne font pas exception. Tout au long de mon expérience où je suis appelée à soutenir, appuyer et développer la culture entrepreneuriale ici même à Dakar, j’ai constaté le potentiel inexploité des startups et leur capacité à fournir des solutions innovantes aux multiples besoins socio-économiques du Sénégal, et ceci dans tous les secteurs. 

Toutefois, j’ai eu l’opportunité de faire partie et de travailler dans de nombreux écosystèmes de startups francophones : en  France aussi bien qu’en  Côte d’Ivoire, en passant par le Cameroun, la Guinée Conakry et enfin mon pays d’origine, le Sénégal. En outre, c’était en France que j’ai fondé ma propre startup, tandis que dans d’autres pays de l’Afrique de l’Ouest, j’ai observé le fonctionnement des écosystèmes de startups et a réussi à m’y investir. Ainsi , grâce à ces expériences  j’ai appris à considérer les startups comme étant  le point de convergence, de l’innovation et de la créativité, en particulier dans le contexte d’un pays comme le Sénégal. Ces dernières offrent l’occasion unique de proposer des idées et des solutions à des problèmes endémiques spécifiques.Ainsi, elles favorisent toutes sortes de nouvelles inventions pour leur pays,raison pour laquelle  j’ai développé une passion pour les écosystèmes de startups et me suis attribuée le rôle et la mission d’autonomiser les startups  au Sénégal.

Le Sénégal est un endroit propice pour le développement des startups. Nous avons non seulement un esprit entrepreneurial dynamique, mais aussi une infrastructure en plein essor pour soutenir les startups grâce à de nouvelles politiques ,législations,partenariats public-privé, et une pratique générale de l’excellence. En tant que pôle et centre majeur de l’Afrique de l’Ouest francophone, de nombreux acteurs de notre écosystème visent non seulement à se développer localement, mais aussi sur le plan régional, afin de servir la communauté ouest-africaine au sens large. Par conséquent, ceci nous encourage à toujours penser plus grand et se  concentrer sur l’avenir.

 

En outre, nous considérons le Sénégal comme un berceau naturel pour l’innovation adaptée à nos propres besoins. Ainsi, mon organisation, SenStartup, propose des services et des formations spécifiques aux entrepreneurs. Notre objectif n’est pas seulement d’offrir un soutien généralisé, mais de diffuser des informations essentielles et de permettre à plus d’entrepreneurs de se lancer dans des secteurs tels que la fintech, la greentech, l’exploitation des données spatiales, le recyclage, l’assainissement, la télémédecine autant de domaines que nous considérons comme porteurs dans un avenir proche.

La création d’une startup au Sénégal n’est pas bien sûr une tâche facile.  Le financement est comme d’habitude dans de nombreuses économies africaines, “le souci majeur” de l’écosystème des startups – toujours présent, toujours un défi. En outre,l’accès à un financement approprié représente un défi crucial au développement des startups sénégalaises. Cependant, nous sommes également confrontés aux défis du secteur informel, au manque  de connaissance de la taille du marché ainsi que de la culture d’étude de son marché et du développement des affaires.  Cependant,le marché national n’est pas assez souvent diagnostiqué afin de comprendre le consommateur et l’adéquation produit-marché. En outre, il existe un manque  d’efforts adéquats  et cohérents pour suivre les indicateurs de performance. En effet ce type de connaissances et de meilleures pratiques représentent la meilleure solution  permettant  de relever les défis qui découlent d’un manque de formalité. Quant à la culture startup,elle  mérite d’être plus connue par ses pairs, enseignée et vulgarisée. 

Pour autant, il ne faut pas se résoudre à suivre uniquement les pratiques occidentales sans réflexion critique ni innovation sur les pratiques elles-mêmes. Afin de réussir dans notre pays, nous devons créer nos méthodologies en fonction de nos besoins et de notre mode de vie africains.  Les choses qui fonctionnent en France ne fonctionnent pas forcément ici. Et c’est pourquoi nous avons besoin d’entrepreneurs visionnaires pour développer et façonner notre avenir.

Il est clair qu’il nous reste encore beaucoup à faire.Par conséquent, la recherche et la création de l’écosystème des startups sénégalaises sont indispensables. C’ est avec  plus d’informations que nous pouvons acquérir  plus de pouvoir. Le monde doit s’intéresser aux innovations, à  l’ingéniosité et au potentiel de l’écosystème sénégalais. Le Sénégal est  résolument ouvert et capable de dépasser nos espaces géographiques nationaux, sous régionaux ou continentaux. Nous affirmons une volonté forte de continuer à construire notre pays et à le transformer en profondeur.


General secretary of SenStartup

Joelle has been a certified professional coach since 2018 and facilitator, loving human relations and gifted in supporting or leading change. Business, Entrepreneurship and Results oriented, she works with men, women, startups and organizations to find what makes sense, transforms, innovates and creates more value. She has 22 years of experience in several activities in Europe and internationally and more recently in Africa, such as business coaching in companies and with entrepreneurs, vocational training for adults and business development. The animation of design thinking workshops, the management of teams or projects are skills that make its reputation. A woman in the field, she works in synergy with many expert partners, thus offering a wide range of multidisciplinary skills.


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